Splinter Cell Conviction – Preview

Met Splinter Cell: Conviction herrijst Sam Fisher uit de schaduwen …
zijn duistere zijde is echter groter dan ooit.

Splinter Cell Conviction Gamekings Live logo Xbox 360 exclusief

Een tijdje geleden had ik met een aantal leden van de PS3clan-redactie het genoegen om plaats te nemen in de Mustsee bioscoop te Delft. Hier organiseerde Blammo in samenwerking met Mustsee de tweede editie van het Gamekings Live event, een initiatief om gameliefhebbers in direct contact te brengen met de industrie (doorgaans een ietwat gesloten circuit). Een select gezelschap van 360 gamers, journalisten en zelfs de crew van Triumph studios kreeg zo de kans zich in de rode bioscoopstoeltjes te hijsen en een exclusieve kijk te nemen op een zestal games die momenteel in ontwikkeling zijn.

Onder begeleiding van de Gamekings en enkele namen uit de Nederlandse games-industrie denderden er spectaculaire trailers en hands-off sessies over het witte doek van o.a. Need for Speed: Shift, ArmA II, Batman: Arkham Asylum, Dirt 2, Wolfenstein en last but not least … Splinter Cell: Conviction. Hierbij kreeg het publiek zelf de mogelijkheid kritische vragen te stellen en was er ook naderhand nog ruimte voor een babbeltje (helaas zonder hapje). Dat ik mij als fanatiek gamer bijzonder vermaakt heb spreekt voor zich … maar nu is het tijd om uit die rol te stappen en jullie als game-journalist deelgenoot te maken van mijn bevindingen. En aangezien ik van de 8 meegereisde redactieleden de enige trotse eigenaar ben van een Xbox 360 is het mijn taak een relativerende visie op het geheel te geven. En om mijn visie maar even subtiel te weergeven:

Splinter Cell: Conviction was de kroon op Gamekings Live!

Zoals jullie in deze impressie kunnen lezen stemden mijn (PS3clan)collega’s unaniem voor Dirt 2 als game van de show. En hoewel ik ermee instem dat Dirt 2 een fan-tas-ti-sche game beloofd te worden kan ik het niet helpen nog meer onder indruk te zijn van Ubisoft’s Splinter Cell: Conviction. Natuurlijk ligt deze game als Xbox 360 exclusive wat gevoelig op een PS3 clansite, vandaar dat ik jullie hier op 360clan middels een preview duidelijk ga maken waarom Splinter Cell: Conviction de bekroning was op het Gamekings Live event. Sterker nog, waarom Conviction een bekroning is op de Splinter Cell serie in zijn algemeen.

Laten we vanaf het begin duidelijk zijn, de vier voorgaande delen van Tom Clancy’s Splinter Cell hebben me niet kunnen boeien; de actie was te langzaam, Sam Fisher was een mietje en ik kon geen raketwerpers gebruiken. En lange tijd leek het erop dat ook Splinter Cell: Conviction weer ging voortbouwen op het oude riedeltje. Echter toen in 2007 de eerste trailer van de game vrijkwam en er gematigd gereageerd werd door de pers heeft Ubisoft het dappere besluit genomen de game drastisch uit te stellen en weer terug te gaan naar de tekentafel … een besluit dat naar mijn mening bijzonder goed heeft uitgepakt.

Vanaf het moment dat de demo wordt opgestart grijpt Sam Fisher me bij mijn lurven en sleurt me hardhandig door een toiletgebouwtje. Mijn hoofd wordt op brute wijze door een toiletpot gebeukt en maakt vervolgens kennis met Sam’s vuisten … en een deur … een spiegel … een wasbak … En DAT is nou de nieuwe Sam Fisher, een ruige bebaarde ex-spion die je aars kickt op het toilet en weigert door te spoelen. Het moge duidelijk zijn: Sam Fisher is pissed en neemt geen gevangenen!

Splinter Cell Conviction screenshot Xbox 360 ondervraging
In-game ondervraging.

Waar Sam Fisher in de voorgaande delen van Splinter Cell altijd voor andere instanties werkte, vecht hij nu een persoonlijke strijd. Als Sam ontdekt dat het verkeersongeval waarbij zijn dochter omkwam allerminst een ongeluk was, neemt hij ontslag en gaat op jacht naar de daders … op zoek naar wraak. Sam Fisher’s acties worden dus bepaald door zijn instinct en daarmee gaat de game op vele vlakken terug naar de basics. Zo vecht Sam niet meer voor wereldvrede of een hoger doel … hij wil simpelweg wraak voor de moord op zijn dochter. De ondervragings-scene die ik hierboven beschrijf is daar een perfect voorbeeld van: de oude Sam Fisher had waarschijnlijk een waarheidsserum gebruikt om zijn slachtoffer te ondervragen, of nog slechter: hij was stealthy een heel complex doorgeslopen, gekropen en geklommen om vervolgens een geheim document met informatie te vinden waardoor hij weer een ander zwaar beveiligd gebouw kon gaan infiltreren. De nieuwe Sam Fisher heeft geen tijd voor die bullshit en stelt vragen met zijn vuisten, vervolgens parkeert hij je kop in een urinoir en vraagt dan of je je die cruciale informatie al weer herinnert.

De persoonlijke aard van het verhaal betekent ook dat Sam Fisher het zal moeten stellen zonder zijn gebruikelijke arsenaal aan gadgets. Zo zal je wapentuig vooral bestaan uit guns die je slachtoffers laten vallen, en heb je bijvoorbeeld niet meer je snake-cam om een kamer binnen te gluren. In plaats daarvan ramt Sam Fisher provisorisch de zijspiegel uit een auto en gebruikt deze om onder deuren door te kijken. Simpele voorbeelden van het rauwe karakter dat de game heeft, een stijl die je als gamer veel meer in staat stelt om je te identificeren met de persoon Sam Fisher. Sam is niet meer zo’n ontastbaar persoon als in de voorgaande Splinter Cell games, in Conviction ontpopt hij zich als een normaal mens … een man met gevoelens, verdriet, berouw en vooral ontembare woede.

Splinter Cell Conviction leeft stad Xbox 360

Splinter Cell: Conviction leeft.

Ondanks de radicale omslag van de main character en de gameplay blijft Conviction wel degelijk trouw aan zijn roots. Zo zal de game net als zijn voorgangers een third person stealth shooter worden. Het interessante is echter dat je behalve de de standaard stealthy aanpak ook op een wat meer run en gun achtige manier de levels kan doorlopen. Dit werd geïllustreerd door de demo uit te spelen op twee enorm contrasterende speelstijlen. De eerste keer verplaatsten we ons ongezien langs muurtjes en maakten een aantal cinematische stealth kills waarbij de vijanden van een klif werden gegooid, vervolgens klommen we behendig omhoog naar het raam van een villa. Terwijl Sam nog buiten aan het kozijn hing zagen we door het raam dat er zich twee gewapende mannen in de kamer bevonden. Met een simpele druk op de knop schoof Sam zachtjes het raam omhoog en markte met zijn vizier de twee vijanden *plof! … plof!* beide vijanden vallen dood neer, twee sporen bloed lopen langs de muur naar beneden.

De reden dat dit zo makkelijk gaat is de nieuwe “Mark and Execute” feature. Met deze optie kan Sam Fisher objecten en vijanden in zijn zicht kamer aanduiden met een rode punt. Zo kun je bijvoorbeeld een lamp en een vijand “taggen” (want ja, ook nu kun je lampen kapot schieten om de boel te verduisteren). Als je vervolgens gaat schieten zal hij automatisch op deze objecten vuren … lekker snel dus. Helaas kun je deze move niet ongelimiteerd gebruiken, dus het is zaak om het op strategische momenten in te zetten.

Splinter Cell Conviction shoot-out schieten Xbox 360

In de demo zijn we ondertussen ongemerkt het huis binnengeglipt en komen we terecht in een grote verlichte zaal met een flink aantal guards. We klimmen langs de muur omhoog richting het plafond waar we ons vervolgens ondersteboven hangend aan een stalen balk richting een guard bewegen. Met een simpele druk op de knop duikt Sam zich als een adelaar op de vijand en draait hem geruisloos de nek om. Wat hierbij opvalt is dat de sprong schijnbaar naadloos overgaat in de stealth kill animatie, zelfs op het enorme doek kon ik niet uitmaken waar het een overging in het ander. Vervolgens schieten we een kroonluchter van het plafond die fortuinlijk boven een guard gepositioneerd is, behalve een vijand minder is de kamer nu ook verduisterd, en in het duister is Sam Fisher thuis. Met een EMP granaat schakelen we de rest van de lampen uit en de overgebleven vijanden worden relatief makkelijk uitgeschakeld met ouderwets schietwerk en vette melee kills.

Het leuke is dat het voorgaande stuk van de demo ook op wat meer Rambo-stijl gespeeld kan worden. Zo kun je in het begin ervoor kiezen niet via langs een muur en via het raam naar binnen te sluipen … in plaats daarvan kun je ook simpelweg de guards bij de ingang neerknallen en vervolgens door de voordeur beuken. Bij deze minder stealthy aanpak komt het coversysteem goed van pas, hiermee kun je je makkelijk achter muurtjes, auto’s en andere scenery verschuilen voor de vijand, als je dit niet doet zul je bijzonder snel het loodje leggen. Leuk hierbij is ook de “Last Known Position” feature. Voornamelijk wanneer het donker is zullen de vijanden je snel uit het oog verliezen, op zo’n moment zal er een doorzichtig silhouet van Sam Fisher verschijnen op de plaats waar je het laatst gezien bent. Op deze manier weet je waar de vijanden denken dat je bent en deze kennis kun je in je voordeel gebruiken door een omtrekkende beweging te maken en je vijanden ze overvallen met een met een aantal klappen uit onverwachtse hoek. Het lijkt er vooralsnog op dat ieder wapen een andere melee variant krijgt, “er zijn meer dan genoeg aanvallen” weet de Leon Winkler van Ubisoft lachend te vertellen.

Splinter Cell Conviction gameplay raam stealth killVerder in de demo zien we voor het eerste het gebruik van het spiegeltje, bij een gesloten deur krijgen we de optie om met het stuk spiegel onder de deur door te kijken. Het interessante is dat je ook hierbij je vijanden en objecten kan taggen, om op deze manier snel naar binnen te kunnen stormen en iedereen uit te schakelen. Bovendien was ook hier weer de optie om enerzijds via de deur naar binnen te banjeren voor een grootschalige shootout, of anderzijds via het exterieur van het huis naar een raam te klimmen om zo de vijand te verrassen. Bij de eerste manier kun je het licht uitschieten voor verwarring en om de ruimte te verduisteren, we zagen vervolgens hoe Sam een vijand om zijn nek greep en gebruikte als levend schild, vervolgens werd deze op spectaculaire wijze door de ruit naar buiten geflikkerd, opgeruimd staat netjes. Op de stealthy manier was het mogelijk mensen naar het raam te lokken en ze aan de kraag naar buiten te trekken, bovendien was het zo ook mogelijk de vijand via een ander raam te verrassen … de mogelijke combinaties zijn praktisch oneindig!

Een laatste interessante feature van de game is dat objectives (missiedoelen) of bepaalde herinneringen die Sam Fisher heeft gedurende korte tijd op muren en plafonds worden geprojecteerd, dit is een bijzonder cinematische oplossing om gekloot in menu’tjes te voorkomen. De developer wil gamers zoveel mogelijk in-game houden om zo de intense beleving vast te houden en daarin slaagt een soort projectie-HUD, zoals die ook in Dead Space zit, bijzonder goed. Bovendien is het ook een goede vervanging voor de headset waardoor Sam Fisher voorheen altijd zijn bevelen en missies kreeg, en de projecties van Sam’s gedachten versterken ook het idee dat jij in zijn hoofd zit, je herinnert je als ware zijn herinneringen.

Splinter Cell Conviction HUD projectie screenshot Xbox 360Als verlengde op de stijlvolle in-game projecties kan ik melden dat de game er grafisch ge-wel-dig uitziet, Conviction loopt op een zwaar gemodificeerde versie van de Unreal Engine 2.5 en het resultaat daarvan spatte in volle glorie van het doek. Ik heb in beide playthroughs van de demo nagenoeg geen grafische oneffenheden gezien en de animaties verlopen zo soepel dat je vaak niet het verschil ziet tussen in-game beelden en cut-scenes. Zo werd de gruwelijke ondervragings-scene in het begin van de demo tot mijn verbazing door de speler zelf bestuurd!

Ter afsluiting van deze preview wil ik nog even benadrukken hoe zeer de wereld in Splinter Cell: Conviction leeft! Mensen babbelen wat op een terras, hebben mobiele gesprekken of kijken je argwanend na. En ook de omgeving straalt door de warme kleuren en vele details een levendige sfeer uit. Als kers op de taart kunnen we nog spelen met het idee dat het een vroege code van de game betrof, het origineel zal waarschijnlijk pas op 30 Oktober in de schappen liggen … zat tijd dus nog voor Ubisoft Montreal om nog flink te polishen! Voor mij kan deze game in ieder geval niet meer stuk en ik bestempel het bij deze een must-have voor iedere zichzelf respecterende Xbox 360 bezitter. Splinter Cell: Conviction lijkt tot nog toe alles te bieden wat ik ooit van een Sam Fisher heb verwacht. Ik hoop jullie in Oktober te kunnen trakteren op een mooie review, blijf tot die tijd gewoon lekker de site checken voor meer (p)reviews, prijsvragen en al het 360 nieuws dat je maar kan wensen!